Johtaminen

Keliakia pysäytti – leipuri kasvatti miljoonayrityksen

Keliakia pysäytti – leipuri kasvatti miljoonayrityksen

Keliakiaan sairastuminen oli Pirkko Hämäläiselle kova paikka. Hän käänsi sen voitoksi.

|

Epäonnistumisen pelon ei saa antaa lamaannuttaa. Siihen kiteytyy leipomoyritys Vuohelan Herkku Oy:n perustajan ja toimitusjohtajan Pirkko Hämäläisen sanoma.

Hän on kasvattanut sivuelinkeinona alkaneesta leipomisesta yli seitsemän miljoonan euron liikevaihtoa tekevän ja noin 75 ihmistä työllistävän gluteenittomiin tuotteisiin erikoistuneen yrityksen.

Yrityksellä on ollut omat vastoinkäymisensä, jotka se on selättänyt Hämäläisen johdolla. Se on vaatinut pitkiä, raskaita työpäiviä ja tahdonvoimaa.

– Yritys on tehnyt tosi kovaa miinusta yhdessä vaiheessa. Suunta saatiin kääntymään kasvuun kovalla työllä. Ei voi pelätä epäonnistumisia, Hämäläinen sanoo.

Vuohelan Herkun alkuaikoina isoin haaste oli uskottavuus.

– En saanut rahoitusta pankeilta. Minulle sanottiin, etten tule pärjäämään eikä toimiala kannata. Toimialan uskottavuusongelma vaivasi pidempäänkin rahoittajia ajatellen. Leipomoteollisuus ei ole tainnut ollut kovassa huudossa ylipäänsä.

Nyt Vuohelan Herkun suurimpia asiakkaita ovat K- ja S-ryhmä. Tuotteita on leivistä piirakoihin ja pulliin, ja tuoretuotteiden lisäksi valikoimassa on pakasteita ja jauhoja. Uusimpia tuotteita ovat valmiit pakastetaikinat.

Yritys haluaa tukea muita kotimaisia toimijoita.

– Käytämme mahdollisuuksien mukaan aina kotimaisia raaka-aineita, suunnittelua ja pakkauksia. Jos emme jokainen itse liputa suomalaisuuden ja suomalaisen työn puolesta, niin kuka sen tekee?

Vaikeuksien kautta voittoon

Hämäläinen aloitti leipomisen Joutsassa Vuohela-nimisellä kotitilallaan vuonna 1989. Tilalla eli kolme sulkupolvea, eikä sen vähäinen lypsykarja tuonut riittävästi tuloja. Hämäläisen leipomukset tekivät hyvin kauppansa toreilla ja paikallisessa ruokakaupassa.

Alkuvaiheessa Hämäläinen paiski töitä vuorokauden ympäri. Oli leipomista, tilanhoitoa ja pienet lapset. Leipomusten kysyntä kasvoi pikkuhiljaa.

Vuonna 2001 edessä oli jysäys: Hämäläisellä todettiin keliakia. Se muutti lopulta kaiken.

– Diagnoosin saamisen jälkeen tuli tietynlainen loppuun palaminen. Se otti henkisesti hirvittävän koville. Siihen aikaan keliakia oli monelle katastrofi. Tietoa ei ollut paljoa.

Hämäläinen alkoi kehitellä gluteenittomia tuotteita sen pohjalta, mitä oli leiponut aiemmin. Tärkeää oli saada tuotteisiin makua.

Seuraavina vuosina yritys otti tuulta alleen. Hämäläinen teki kovasti töitä eikä ehtinyt miettimään yritystoiminnan kannalta oleellisia asioita.

– Esimerkiksi raaka-aineita ostettiin kovalla hinnalla, koska niitä ei kilpailutettu. Mistä siihen olisi ottanut ajan? Kun tilaukset alkoivat kasvaa, en meinannut keritä nukkumaan ollenkaan.

Ensimmäisen työntekijänkään palkkaaminen ei mennyt kuin satukirjoissa.

– Kesti kuukauden ennen kuin kukaan otti yhteyttä. Ehdin sinä aikana miettimään, miten yritykselle käy. Jälkikäteen kuulin, ettei sitä pidetty omalla paikkakunnalla oikeana työpaikkana. Yritykseen ei uskottu.

Sittemmin Hämäläinen on palkittu uurastuksestaan muun muassa Vuoden yrittäjänainen -palkinnolla.

Luotettavat ihmiset ympärille

Kilpailijoistaan Vuohelan Herkku pyrkii erottautumaan ennen kaikkea maulla ja laadulla. Myös tuoteturvallisuus on yritykselle tärkeää ja se kiinnittää siihen paljon huomiota. Kaura- ja tattarituotteet valmistetaan tehtaalla erillään.

Gluteenittomuus on ollut nouseva ruokatrendi viime vuosina. Se on näkynyt myös yhtiön myynnissä. Hämäläisen mukaan myynnin kasvu oli sen verran kovaa jo alkuvuosina, ettei asiakaskunta ole koostunut pelkästään keliaakikoista.

Suomalaisten rakkaus ruisleipään näkyy: yhtiön myydyin tuote on hiivaton tumma tattarileipä.

Hämäläinen kokee, että yrittäjänä hänen pitää olla voimakastahtoinen mutta kuunnella myös muita. Tärkeää on, että ympärillä on luotettavia ihmisiä.

– Olen kova puhumaan ja haluan mielipiteitä myös muilta. Sitä kautta ajatukset muovautuvat lopulta päätöksiksi.

Hämäläinen sanoo olevansa johtajana avoin ja kertovansa suoraan sekä hyvät että huonot uutiset yrityksen tilanteesta.

– Joskus olen jälkeenpäin miettinyt, oliko joidenkin asioiden kertomisesta esimerkiksi rahoittajalle hyötyä vai haittaa. Olen kuitenkin kokenut, että tiettyjen tahojen on hyvä tietää missä mennään eikä se ole mistään pois. Päinvastoin koen, että ainakin saan siten luottamusta.

Yhtiön tulevaisuudesta Hämäläinen puhuu varovaisesti. Tavoitteena on kasvu ja uusien tuotteiden tuominen markkinoille. Suunnitelmia on myös Suomen ulkopuolelle.

– Kotimaan markkina tuntuu vielä kasvavan aika tavalla. Markkinoille mahtuu varmasti myös muita toimijoita. Sitä kautta elävöitetään tuotevalikoimaa. Minustakin on mukava, että saan välillä jonkun muun tuotteen enkä aina vain omiani.

Fakta

4 x Erikoistuminen

Tarpeeseen vastaaminen. Vielä toistakymmentä vuotta sitten ei oltu totuttu siihen, että tarjolla on gluteenittomia tuoretuotteita. Tuorepuolelle lähteminen on ollut yksi asia, joka sai yrityksemme nousuun. Vastasimme gluteenittomien tuoretuotteiden avoimeen markkinaan.

Maku. Nykyisin gluteenittomat tuotteet eivät enää ole lähtökohtaisesti mauttomia. Aiemmin todennäköisesti ajateltiin, ettei asialla ole niin väliä, kun tuotteet menevät marginaaliryhmälle. Enää markkinoille ei voi tuoda mitä tahansa.

Ulkonäkö. Seuraamme, mitkä tuotteet myyvät hyvin tavallisella puolella. Otamme sieltä esimerkkiä esimerkiksi leipien koon ja muodon suhteen. On hyvä, että tuote näyttää samanlaiselta kuin tavalliset tuotteet.

Palautteen tärkeys. Meille tulee runsaasti asiakaspalautetta, joka on 99-prosenttisesti positiivista ja kiittävää. Palaute on ollut ensiarvoisen tärkeää. Se on auttanut jaksamaan ja vahvistanut, että tämä on minun juttuni. On upeaa, jos voimme antaa leivän kautta iloa ja mielihyvää ihmisille. Palautteesta tulee olo, että tätä varten on pitänyt kokea kaikki kovatkin ajat.